WinRAR: 20 ans de compression (1993-2013)

A l’occasion du lancement de WinRAR 5.0, nous en profitons pour revenir sur l’histoire de WinRAR, le célèbre compresseur d’archives qui a vu le jour en 1993.

RAR est né au coeur de l’URSS

Nous sommes en 1986. Dans la ville glacée de Cheliabinsk, à 1.400 kilomètres de Moscou, un jeune garçon de 14 ans monte son ordinateur Radio-86K avec l’aide de son frère et des instructions de montage du célèbre magazine électronique Радио.

Ce jeune garçon se nomme Yevgenii Lazarevich Roshal (ou Eugene Roshal pour les Américains) et vient d’obtenir son premier succès en informatique. Il recommence en 1993, lorsqu’il crée RAR, un format de compression d’archives dont le nom signifie “Roshal ARchiver”, autrement dit, l’archiveur de Roshal. En 1991, Roshal était à l’université et s’intéressait déjà aux algorithmes de compression. Son but était de réduire l’espace occupé par une archive en code source. Un an plus tard, le 10 mars 1993, il lance la première version beta de RAR.

FidoNet et l’arrivée du succès

Les années ’90 représentent l’âge d’or des logiciels de compression. Un disque dur de 500MB pouvait coûter jusqu’à 750$ à l’époque (avec l’inflation, cette somme représente aujourd’hui 1.200$) et les connexions par modem étaient également très chères. Il était presque indispensable d’avoir recours à un utilitaire permettant de réduire la taille de vos fichiers sur votre ordinateur. Il était important de stocker le plus de documents et programmes possibles sur une disquette à haute densité.

Capture d’écran d’un BBS typique. Au début des années ’90, c’est à ça que ressemblait le Web.

La première version du programme à avoir un réel impact commercial fut la 1.3, sortie dans le courant de l’automne 1993. C’est Ron Dwight qui a joué un rôle majeur dans la diffusion de RAR. Ce Nord-Américain vivant en Finlande était responsable de la coordination de FidoNet, le plus grand réseau de bulletins électroniques (BBS) de l’époque. FidoNet était une sorte “d’Internet avant l’heure” et Dwight en était clairement le chef. Sans lui, le projet RAR n’aurait pas pu sortir d’URSS.

Ron Dwight, coordinateur de FidoNet dans les années ’90 et mécène de RAR

Sur Internet, les premières références à RAR datent de 1994. Elles se présentent sous la forme d’un message publié le 15 mai 1994 dans un groupe intitulé comp.compression. Roger Burton-West y annonce la montée en puissance du répertoire SimTel de rar1_402.exe, un “compresseur d’archives venu de Russie, aussi puissant que ARJ ou PKZip”. Cette version 1.402, lancée en mars 1994, est capable de créer des archives RAR auto-extractibles et multivolumes.

RAR 1.54 sur Windows 95

Quelque temps plus tard, en juin 1994, RAR atteint la maturité avec la version 1.5, qui connait plusieurs mises à jour jusqu’à la version 1.55 qui sort le 16 août 1995. Une des bêtas pouvait déjà s’exécuter sous l’interface graphique de Windows 3.1, mais ce n’est que la version 2.0, sortie le 6 septembre 1996, qui constitue le lancement officiel de WinRAR. A cette époque, Windows 95 et Internet étaient alors en pleine expansion.

WinRAR 3.0 et le format RAR4

En mai 2002, c’est la sortie de la version 3.0, totalement révolutionnaire, qui adopte l’algorithme RAR 2.9 (ou RAR4). Parmi d’autres changements, le format RAR4 introduit le chiffrement AES en 128 bits, des extensions de séries pour les volumes (.r01, .r02, etc.) et le support d’archives dont la taille dépasse 9GB, en plus d’être compatible avec le système d’archives NTFS de XP. L’interface est alors très similaire à celle que nous connaissons aujourd’hui : un grand bouton et deux volets de navigation.

Deux améliorations majeures ont balisé l’histoire de RAR : l’ajout du support multithread – qui améliore les performances de compression – dans la version 3.60 et la compatibilité complète avec Windows 7 (32 et 64 bits) avec la version 3.90. En 2010, WinRAR sort sa version 4, qui apporte quelques changements : elle continue à utiliser l’algorithme de compression RAR4, mais elle gagne 30% en rapidité de décompression. Par ailleurs, elle perdait dans le même temps sa compatibilité avec Windows 98 et NT.

Vingt ans plus tard : WinRAR 5.0

L’apogée de son histoire, WinRAR la signe avec WinRAR 5.0, une version révolutionnaire qui introduit un nouvel algorithme, RAR5. Ce nouveau format est incompatible avec les versions antérieures, mais il présente des caractéristiques très intéressantes, comme le chiffrement en 256 bits et une plus grande capacité à récupérer les archives endommagées.

Article original écrit par Fabrizio Ferri-Benedetti – Softonic.com. Adapté de l’espagnol.

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